Historia de la asepsia

Se denomina asepsia a aquel método que tiene como objetivo evitar infecciones locales y generales en operaciones quirúrgicas; también a la ausencia de fenómenos de putridez.

Es un término griego formado por la partícula negativa “a” y el sustantivo sepsis, que significa putridez o corrupción. Es un concepto no conocido antes de mediados del siglo XIX.

El desconocimiento de la existencia de bacterias y de su capacidad infecciosa hizo que hasta la mencionada fecha no existiera regla alguna higiénica en los quirófanos.

Esta ignorancia era responsable de muchas muertes que pudieron haberse evitado simplemente con lavarse bien las manos con jabón. Tal vez, también te interese leer: cómo lavarse las manos.

Sobre la pista del problema estuvo ya en el siglo XVII el holandés Anton van Leeuwenhoek con sus más de cuatrocientas observaciones sobre bacterias.

Dos siglos más tarde, hacia 1859 los científicos Lieutaud y Broussais observaron que la principal causa de muerte de las parturientas era la fiebre puerperal, fiebres que ellos llamaron ‘subidas de leche mala’.

Todo se reducía a tener en cuenta la higiene. El precursor de este concepto, el apóstol de la higiene, ya que no de la asepsia, sería el irlandés Joseph Clarke, de Dublín que hacia 1790 redujo la tasa de mortalidad por fiebre puerperal ordenando que se extremara la limpieza en recintos hospitalarios destinados a maternidad.

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Su yerno, Robert Collins, hizo que en 1829 se desinfectara con cloro las salas, las camas y la ropa: esta medida hizo que los sesudos colegas que dirigían el establecimiento hospitalario se subieran por las paredes y tildaran de loco a Collins. También te puede interesar: Breve historia de la medicina.

Poco después el norteamericano Oliver Wendell Holmes comenzó a hablar de la naturaleza infecciosa de la fiebre puerperal afirmando que incluso las manos, aunque limpias en apariencia, podían ser vehículo de infecciones. Sus colegas se le echaron encima y tacharon de aberrantes tales ideas y precauciones.

Dos años después de esto, en 1845, el húngaro Philippe Ignace Semmelweis advirtió que el número de víctimas por fiebre puerperal era mayor cuando el médico que asistía a la paciente no se había lavado las manos previamente. También era mayor cuando se encargaban de la paciente los estudiantes de medicina que las comadronas, porque éstas se lavaban las manos y aquéllos no.

Semmelweis ató cabos y mandó instalar lavabos en la puerta de los quirófanos y del departamento de obstetricia obligando a los estudiantes a lavarse las manos.

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Aquello pareció a muchos un acto despótico e insultante y lograron expulsar al bueno de Semmelweis, que murió del disgusto en 1865, a pesar de que había sido defendido por colegas importantes.

Pero la asepsia no se impuso hasta 1867, año en que Joseph Lister publicó sus conclusiones y trabajos proponiendo la limpieza de las heridas con ácido fénico.

Fue en Francia donde por vez primera se adoptaron estas medidas, en L’Hôtel-Dieu. En 1870 los trabajos de Luis Pasteur sobre el papel de los microbios llevó al triunfo la idea de la asepsia.

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