Qué es la ballena

Para conocer a las ballenas y su origen, tenemos que remontarnos miles de años atrás en el tiempo. En la Tierra, la vida viene del mar. Hace casi 350 millones de años, uno de los tantos seres que ya poblaban las aguas marinas se adentró sobre tierra firme.

Poco a poco otros animales siguieron su ejemplo y aparecieron los anfibios. Después se formaron los reptiles, los dinosaurios, los pequeños mamíferos.

Pero hace cincuenta millones de años sucedió un hecho extraño: algunos mamíferos decidieron regresar a su elemento de origen, el mar. Entre estos animales se desarrolló uno enorme y que hoy sigue habitando los mares y es una de las mayores criaturas del globo terrestre: la ballena.

Características de la ballena

Como los demás mamíferos marinos (delfines, focas, lobos marinos, morsas, etcétera), las ballenas no son peces, aunque se han aclimatado perfectamente a la vida en el agua.

Este animal tiene pulmones que, igual que los nuestros, respiran aire atmosférico, pero es capaz de sumergirse a una profundidad de más de mil metros y permanecer bajo el agua cuarenta minutos.

La ballena puede medir más de 30 metros de longitud y de 160 toneladas de peso, o sea, más que 30 elefantes juntos, pero es ligera en sus movimientos, pues alcanza una velocidad de 40 kilómetros por hora, a pesar de su envergadura.

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Estos mamíferos, como hemos dicho, respiran aire como nosotros, pero con una diferencia: sólo pueden hacerlo por la nariz, mejor dicho, las narices. Éstas se hallan sobre su cabeza (llamadas espiráculos) de modo que el animal, para poder tomar aire, saca del agua simplemente una pequeña parte de su cuerpo.

Tipos de ballenas

Existen varias especies de ballenas, cada una de ellas con pequeñas diferencias. Entre todas ellas destacamos las más importantes y conocidas:

  • Ballena beluga
  • Ballena azul
  • Ballena jorobada
  • Ballena piloto
  • Ballena franca
  • Ballena gris
  • Ballena narval
  • El Cachalote
  • Ballena boreal
  • Ballena Minke

Dónde viven las ballenas

Las ballenas viven en las frías aguas polares hasta que, al llegar el invierno, emigran hacia los trópicos. Allí nacerán sus pequeños, pequeños relativamente, ya que una ballena recién nacida mide siete metros y bebe mil litros diarios de leche materna, pues al igual que los humanos, todavía no puede alimentarse por sí sola.

Qué come la ballena

Si se excluyen los cachalotes, que son ballenas dotadas de dientes puntiagudos de unos veinte centímetros y que se alimentan sobre todo de calamares gigantes, las demás ballenas no tienen dientes, sino numerosas y largas láminas córneas llamadas barbas, que les sirven de filtro para detener la comida en la boca.

En efecto, las ballenas se nutren de plancton, minúsculos animales marinos de tamaño no mayor que el de un fósforo. Para engullirlo nadan con la boca abierta y, comprimiendo la lengua contra el paladar, expulsan el agua a través de las barbas.

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Éstas la filtran, pero reteniendo el plancton que, por fin, tras un empujón con la lengua, es tragado. A pesar de su descomunal tamaño y poderosa fuerza, la ballena tiene un enemigo mortal: el hombre, que la caza desde hace cientos de años con medios cada vez más efectivos.

La caza de la ballena

La caza en el pasado constituía un gran riesgo: la ballena era atacada de cerca y se le arrojaban arpones lanzados a mano. En la caza de hoy los arpones, gruesos y provistos de una carga explosiva, son disparados desde larga distancia por un pequeño cañón instalado a bordo de los buques balleneros.

Antiguamente se mataba a la ballena para proveerse de aceite, utilizado en la iluminación y la lubrificación, y de sus barbas, aprovechadas para varillas de paraguas y de los antiguos corsés. Hoy son cazadas para procurar alimento, jabones, medicinas, barnices, perfumes, cremas para la piel y otros diversos productos.

La captura despiadada que el hombre le ha dado es el motivo de que esta especie casi se haya extinguido, pues ha sido reducida de tal modo que, si no se llega a tiempo de protegerla, dentro de unos pocos años no habrá más ballenas surcando las frías aguas de nuestros océanos.

Vídeo sobre las ballenas

En el siguiente vídeo puedes ampliar la información sobre las ballenas y ver cómo una ballena amamanta a su cría:

Audio con el sonido de las ballenas

En este breve audio que te ofrecemos puedes escuchar como es el sonido de las ballenas. Así es como se comunican entre ellas. Todo un misterio para los hombres.

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