Qué es el maíz. Historia, expansión y consumo

Es un cereal que aporta muchos nutrientes y que forma parte de nuestra alimentación desde hace muchos siglos. Pero, ¿sabes exactamente qué es el maíz?

Originariamente el significado de maíz, es decir, lo que representaba este nombre era “lo que sustenta la vida”. Y junto con el arroz y el trigo, es el cereal más cultivado y consumido del mundo.

En CurioSfera.com nos gustaría explicarte las características del maíz, su historia, cómo se expandió por todo el planeta, cómo es la planta y su grano.

Breve historia del maíz

El nombre con que se designa a esta planta proviene de la misma palabra empleada por los indios de América, y por lo tanto es muy apropiado en lo que respecta a su origen.

Mientras el maíz se cultivaba en toda América desde hacía miles de años, fue una planta desconocida hasta el año 1500 en el resto del mundo.

El 5 de noviembre de 1492, pocos días después del descubrimiento del Nuevo Mundo, algunos hombres que Cristóbal Colón había enviado a explorar el interior de la isla de Cuba regresaron con una noticia muy interesante.

Refirieron que los indígenas cultivaban una especie de grano llamado por ellos maíz, y lo comían tostado tal como era, es decir, sin cocer la harina. Su sabor, aseguraron los exploradores que lo habían probado, era muy bueno.

Colón llevó a España algunas plantas, y el maíz constituyó un éxito enorme: pocos años después se plantaba ya en la mayoría de los países de Europa.

Breve historia del maíz

La expansión del maíz

Cuarenta años más tarde, el cultivo del maíz se había expandido a África, la India y, a través del Tibet, China. Cuando los primeros barcos europeos llegaron a China, este cereal se recolectaba ya en todas sus regiones.

Rápidamente, tras sucesivas exploraciones en el continente americano, se descubrió que el maíz era la principal fuente alimenticia de muchos pueblos, desde los mayas de América Central a los aztecas de México, desde los incas de Perú y Bolivia a las tribus de pieles rojas de América Septentrional.

Debes saber que el maíz es el que proveyó de alimento a los colonos europeos durante la ardorosa conquista del Oeste. ¿Y cómo fue esto posible?

Los colonos blancos aprendieron de los pieles rojas como cultivar este cereal, cómo cosecharlo y cómo utilizarlo. Aún hoy, a pesar de la llegada de la maquinaria que ayuda en los grandes maizales, muchos americanos continúan empleando las técnicas que los indios enseñaron, en su día, a los primeros colonizadores.

tipos de máiz

Cómo es la planta del maíz

En la planta del maíz se pueden distinguir, aparte de las raíces, el tallo, cuya altura normalmente es de dos o tres metros, pero que alcanza los siete en algunas variedades tropicales.

Las hojas, que son muy largas y terminan en punta. Las flores del maíz, que se dividen en masculinas y femeninas.

La flor masculina es una especie de penacho puesto encima de la planta. La flor femenina se forma en la juntura de las hojas con el tallo y se transforma, después de la maduración, en lo que comúnmente se llama panoja, una especie de espiga muy compacta y grande, en la que están depositados los granos de maíz.

El grano del maíz

granos de maízLos frutos del maíz son granos o semillas duras denominados científicamente cariópside o cariopsis. En algunos países o regiones, tanto a la mazorca como a los granos se les denomina elote.

Tiene un color que varía del blanco al amarillo, o del violáceo al rojo según el tipo o variedad.

Amasando estas semillas se obtiene una harina que puede ser cocinada de diversos modos: en algunos sitios se fabrica pan de maíz y pan mixto.

En Italia se prepara con el maíz la polenta. En México se usa para hacer tortas de maíz, que son una especie de pan muy frecuente en el país. También te puede interesar cómo se fabrica el maíz dulce en lata.

En Estados Unidos, costumbre extendida a otros países, se ponen al horno, hasta que revientan, las semillas: es el llamado popcorn o palomitas de maíz. Hoy en día, están tan de moda y gustan tanto que se venden en todas partes. Te recomendamos leer: la historia de las palomitas de máiz

El maíz puede ser empleado para la alimentación tanto de personas como del ganado. Para este último, además del grano, se aprovechan las envolturas de las panojas y las hojas de la planta. Las comen con especial glotonería los cerdos de las granjas.

Nota final

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2 Comentarios

  1. Muchas gracias por toda esta información sobre el maíz. Me ha sido de gran utilidad para un estudio sobre sus propiedades que estoy realizando.

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