Koala – Características, qué come, dónde vive, reproducción

Los koalas son unos animales marsupiales australianos que vive en los árboles y que tiene unas características muy curiosas. Su aspecto es el de un peluche adorable y mimoso, pero es un ser vivo provisto de unas poderosas garras que le ayudan a trepar por lo árboles y vivir en ellos. En CurioSfera.com nos gustaría explicarte TODO sobre el koala: cómo es, qué comen, dónde vive, cuánto pesa y mide, cómo se reproduce, cuánto viven, qué significa su nombre y muchos más datos. ¿Comenzamos?

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Índice de contenidos

Características del koala

koala descripción

El koala, cuto nombre científico es Phascolarctos cinereus, es una especie de marsupial australiano de la familia Phascolarctidae y es arborícola (vive en los árboles). Su aspecto recuerda al de un oso de peluche, con un comportamiento y hábitos tranquilos, parecidos a los de un perezoso.

Entre sus características anatómicas y morfológicas destacan las extremidades posteriores que son cortas, con manos y pies grandes dotados de cinco dedos, dos de ellos opuestos a los otros tres.

Al igual, que el canguro y la mayoría de los otros mamíferos australianos, los koalas son marsupiales. Esto significa que la cría al nacer tiene el tamaño aproximado de una abeja y crece dentro de la bolsa marsupial de la madre.

¿Qué tipo de especie es el koala?

Los koalas son buenos trepadores y comen, duermen y se reproducen en las ramas del eucalipto o árboles de la goma: solo descienden para cambiarse a otro árbol. Aunque consumen hasta 1 kg de hojas de eucaliptos todas los días, los koalas deben pasar la mayor parte del día descansando porque las hojas no le proporcionan mucha energía.

Presentan un hueco o una especie de bolsa en sus mejillas, entre los incisivos y las muelas, adaptadas a la alimentación herbívora. Esto permite que puedan mover las hojas de un lado para otro con la lengua sin morderse. Las muelas tienen una forma especial que hace que también puedan trocear la comida, en lugar de solo triturarla.

El koala usa sus manos y garras grandes y sus brazos robustos para sujetarse firmemente de las ramas cuando trepa o se alimenta. Trepan los árboles con una serie de saltos. Se sujetan con las manos, luego juntan las patas traseras y saltan. Luego suben las manos por el tronco y repiten el salto para ir avanzando hacia arriba.

¿Cuáles son las características del koala?

Con su suave y denso pelaje, su cuerpo redondo y su nariz en forma de botón, el australiano koala parece la mascota perfecta. Su cara chata y su aspecto mimoso le confieren un atractivo instantáneo. Cualquiera que lo vea por primera vez quiere cogerlo en brazos y acariciarlo. Pero, a pesar de su apariencia, no es en absoluto un compañero adecuado para el ser humano.

Puede parecer un osito de peluche que ha cobrado vida, pero en realidad es un animal delicado y difícil de mantener en cautividad. La causa de ello es que se alimenta exclusivamente de las hojas de solo unas cuantas de las numerosas especies de eucaliptos australianos. A menos que siga exactamente la dieta correcta, pronto se acurruca y muere.

Juguetón, inteligente, curioso, atlético… no es ninguna de estas cosas. En realidad, se trata probablemente del modo de vida más monótono e indolente de todos los de los mamíferos conocidos. Como animal de compañía no tardaría en resultar aburrido.

koala descripción paraniños

Como ayuda para explorar los árboles tiene sus afiladísimas y curvadas zarpas. Las usa para trepar por las ramas en busca de hojas frescas y lugares de descanso adecuados. En sus patas delanteras, esas zarpas están dispuestas de un modo poco habitual.

En lugar de tener un pulgar opuesto a otros cuatro dedos para asir, como nosotros, tiene “dos  pulgares” y solo tres “dedos” en cada mano. Los dos pulgares agarran un lado de la rama mientras los tres dedos agarran el otro lado, proporcionando al animal una garra extremadamente poderosa.

Eso también dificulta que un enemigo se lleve un koala una vez que éste está sujeto a un arbusto o a un árbol. Sus manos son como potentes abrazaderas que aprisionan el tronco.

Puede que vivir encaramados a los árboles no ayude a los koalas a evitar los incendios forestales, pero presenta una gran ventaja. Significa que no tienen que preocuparse de los depredadores terrestres que merodean por la zona.

Otros animales marsupiales de Australia que viven en el suelo han perecido en grandes cantidades, víctimas de los perros que los colonos humanos llevaron a ese continente. De esa amenaza, por lo menos, los koalas tienen poco que temer.

Dado que prácticamente nunca baja al suelo, el koala no puede beber regularmente en un río o en un charco. Solo cuando el tiempo se vuelve insoportablemente caluroso se aventura a realizar un descenso para saciar su sed.

Por lo demás, sólo baja para cambiar de árbol o para tomar un rápido bocado de tierra o de gravilla con objeto de mejorar la digestión. Por el suelo se mueve con torpeza, de modo que suele apresurarse a volver a la seguridad de las ramas.

Así, la mayor parte del tiempo, este singular animal tiene que sobrevivir manteniendo su hidratación gracias a las correosas hojas de eucalipto de las que se alimenta. De hecho, el nombre de “koala” alude a esto. Viene de la antigua costumbre aborigen de pasarse un cuenco de agua unos a otros para beber. La persona del grupo que no tenía sed decía “koala”, que significa “no beber”.

Cuánto pesa un koala

qué pesa un koala

Un koala adulto puede pesar entre los 4 y los 15 kg (entre 9 y 33 libras). Su peso, aparte de si es macho o hembra, depende también de su hábitat. Los koalas que viven en zonas menos calurosas suelen tener mayor peso.

Las crías de koala al nacer pesan aproximadamente 1 gramo de peso, esto es menos que un terrón de azúcar. Con el paso del tiempo, irá cogiendo peso hasta convertirse en un ejemplar adulto.

Cuánto mide un koala

qué tamaño tiene un koalaEl tamaño medio de un koala adulto oscila entre los 60 y 85 cm (entre 23 y 33 pulgadas). Las hembras, como en la mayoría de especies animales suele ser un poco más pequeñas que los machos.

Una cría de koala al nacer no pasa de los dos centímetros. Es decir, no llega ni a una pulgada. El bebé koala poco a poco irá creciendo hasta alcanzar la talla de un adulto.

Qué comen los koalas

de qué se alimentan los koalas

Respecto a la alimentación de los koalas, decir que son muy exigentes a la hora de elegir sus alimentos: primero estiran un brazo y cogen con mucho esmero algunas de las hojas elegidas; luego las olisquean con cuidado antes de darles un bocado; y, por último, las mastican hasta hacerlas una papilla y se las tragan.

Los dientes del koala están adaptados para comer hojas de eucalipto. Estos animales recogen las hojas con los incisivos superiores e inferiores. Los dientes quitan la humedad a las hojas y destruyen la fibra de éstas, de modo que facilitan la digestión.

El eucalipto les aporta azúcares, almidón, grasas y proteínas. En un proceso digestivo largo ya que sus alimentos son difíciles de digerir, poco energéticos e incluso tóxicos.

Presentan un apéndice que es muy largo (hasta 2,5 metros) donde las bacterias ayudan a digerir las fibras y permiten que se dé una especie de fermentación. Además, su lento metabolismo hace posible que se almacene el eucalipto durante bastante tiempo, en el que se pierde la mayoría de la energía.

Dado que no come más que hojas oleaginosas que tienen muy poco valor nutritivo, y que resultarían venenosas para la mayoría de los demás animales, no le sobra energía y tiene que pasarse gran parte del tiempo durmiendo.

Permanece inactivo durante nada menos que 18 horas de cada 24, más del doble que los seres humanos. Dormita todo el día y apenas se mueve hasta el anochecer.

Luego se pone a ronzar sin parar las duras hojas oleaginosas, triturándolas lo más posible para digerirlas con más facilidad. Y así sigue, arrancando y masticando, arrancando y masticando, hasta que ha devorado cerca de medio kilo de hojas. Entonces se instala en la horcadura de un árbol y se sume en el sueño una vez más. Con esto queda resumido un día típico en la vida del koala.

Cuánto viven los koalas

esperanza de vida koalasLa esperanza de vida de un koala es de entre 13 y 18 años. Esto viviendo en libertad, en estado salvaje y en su hábitat natural. Naturalmente esto es una media, ya que hay ejemplares que no llegan a los 10 años, y en cambio otros alcanzan los 20 años.

En cambio, en los lugares donde se cría en cautividad como zoológicos o reservas, en los que reciben todo el alimento que necesitan, los cuidados veterinarios adecuados y no tienen depredadores, la longevidad de estos marsupiales es algo más elevada.

Dónde viven los koalas

hábitat del koalaEl hábitat natural del koala se encuentra los bosques de eucaliptos. Su área de distribución se encuentra en la zona este de Australia y Nueva Zelanda. Los árboles preferidos por los koalas son principalmente eucaliptos, pero también otros, que deben crecer asociados a un suelo adecuado, y con suficientes precipitaciones. Debe haber otros koalas viviendo en las proximidades.

Naturalmente, en cautividad se puede observar en los principales zoológicos del mundo. Aunque su cría en cautividad es muy compleja ya que como hemos comentado anteriormente, se alimenta solamente de las hojas de ciertos eucaliptos.

Cómo se reproducen los koalas

cuánto dura el embarazo del koala

Respecto a la reproducción del koala, los adultos alcanzan la madurez sexual a los 2 años de edad. El apareamiento se produce durante el verano australiano, es decir, entre octubre y febrero, con diferencias regionales. Múltiple en las hembras.

Si te preguntas ¿cuánto dura el embarazo del koala?, debes saber que la duración de la gestación es de aproximadamente 35 días. Asimismo, la duración de la lactación o periodo en que el koala bebé mama de la madre es de 1 año.

Al nacer, la cría de koala se arrastra por sí misma desde la zona de la cloaca hasta la bolsa. Nace ciega y sin pelo, pesa menos de un gramo y mide unos 2 centímetros.

¿Cómo se desarrollan los koalas?

En la bolsa o marsupio hay un músculo que evita que la cría se caiga. Normalmente solo nace una cría al año, en verano. Esta pasa entre seis y siete semanas dentro de la bolsa, donde beberá leche y se hará más grande.

A los 5 meses y medio de vida, abre los ojos y empieza a tomar, además de la leche, una especie de papilla que produce su madre con parte de sus excremento que facilita a las crías el cambio de la leche a las hojas. En todo este tiempo aprende a agarrar las hojas con las manos y a olisquearlas con cuidado antes de comérselas.

Cómo se aparean los koalas

koala bolsa marsupialLa única época en que los koalas muestran algún asomo de energía y actividades durante el período de la reproducción. Tanto los machos como las hembras poseen y defienden sus propios territorios, y normalmente se mantienen apartados unos de otros. Pero, cuando llega la época del apareamiento, los machos son admitidos sin resistencia en las zonas que habitan las hembras.

Los koalas macho se vuelven muy ruidosos cuando buscan compañera. Las llaman toda la noche, armando un jaleo tremendo. El sonido que producen ha sido descrito como un bramido ronco. Las hembras, si se sienten asustadas o inquietas por los machos, pueden emitir un prolongado gañido.

Aunque tanto los machos como las hembras son adultos a los dos años, los machos normalmente no pueden aparearse hasta que cumplen la avanzada edad de cuatro años. Este retraso se produce por la presencia de otros machos más veteranos, que se niegan a dejar que los recién llegados se aproximen a las hembras.

Solo cuando son suficientemente grandes y fuertes para defenderse y plantar cara a los mayores, tienen los jóvenes machos alguna posibilidad de encontrar una compañera.

Los koalas no forman parejas estables. No hay razón para que el macho y la hembra permanezcan juntos después del apareamiento, ya que la hembra puede criar sola a su cachorro sin dificultad y no necesita ayuda paterna.

Así, una vez que el macho ha recorrido los territorios circundantes y se ha apareado con tantas hembras como ha sido capaz de encontrar, es libre de regresar a su propio espacio arbóreo y reanudar su apacible vida de siestas y de atracones de hojas.

El territorio del macho es unas tres veces más grande que el de la hembra. Eso significa que, si un macho se pasea por los lindes de su zona, entrará en contacto con varias hembras, una tras otra. Se aparea con cada una rápidamente y sigue su camino, aumentando así las posibilidades de incrementar su número de vástagos.

Solo nace una cría de koala al año de cada hembra. Hay una bolsa en la parte delantera del cuerpo de la madre, y el bebé trepa hasta ella cuando nace. Tan pronto como consigue abrirse paso hasta su interior, se engancha a una de las dos largas mamas. De vez en cuando, la koala tiene gemelos, y entonces se usan las dos mamas.

Un rasgo extraño de la bolsa de la hembra koala es que está orientada hacia atrás. En lugar de tener la abertura arriba, como la del canguro, la tiene abajo, hacia las patas traseras de la madre. Para un animal que pasa casi todo el tiempo trepando por los árboles, parece una extraña manera de proteger a su cría.

Una repentina sacudida, o una caída, y uno imagina que el cachorro, sobre todo cuando es más grande, podría caerse de la bolsa al suelo. Otros marsupiales arborícolas, como los oposums, tienen la entrada de la bolsa en la parte superior, donde uno espera que esté, de modo que el diseño del koala es un enigma. Puede que sea una bolsa muy fuerte y elástica que mantiene a la cría dentro estrechándola contra el cuerpo de la madre. Es un misterio aún sin resolver.

Después de unos meses, la cría puede abandonar la bolsa un ratito, pero enseguida vuelve a la seguridad de su pequeña “guarida” de bolsillo. Pero a la edad de siete u ocho meses ha crecido tanto que sale definitivamente de la bolsa y no trata ya de volver a ella.

Sin embargo, se mantiene cerca de su madre y pasa gran parte del tiempo encaramado a su espalda. Así sigue hasta cumplir su primer año, momento en que por fin la deja en paz y empieza a defenderse solo.

Estructura social y comportamiento

koalas comportamientoLos koalas viven en los árboles y realizan la mayoría de sus actividades de noche. No se encuentran cómodos en el suelo, donde caminan a gatas. Para ahorrar energía, duermen 20 horas al día.

La población de los koalas posee un sistema de comunicación y organización complejo, que le garantiza la cohesión social. A pesar de que son solitarios (excepto en la fase de apareamiento), se organizan en poblaciones estables bajo una jerarquía social, en la que se establecen diferentes territorios y, dependiendo de la posición que ocupen, se comportan de una u otra manera.

Relación del koala y el hombre

relación hombre y koalaLos koalas eran muy comunes en toda Australia, pero, en el último siglo, se lanzaron nuevas modas en peletería, y millones de esas pequeñas e inofensivas criaturas fueron sacrificadas por su piel. Para colmo, las nuevas técnicas agrícolas que los europeos llevaron a Australia provocaron que enormes incendios arrasaran grandes extensiones de bosque.

Algunos de los animales que vivían en el suelo pudieron salvarse escondiéndose en sus madrigueras. Otros pudieron huir de las llamas corriendo con sus rápidas patas. Pero los pequeños koalas, siempre tan aficionados a permanecer en lo alto de los árboles, quedaron desamparados. Guando el fuego azotó las copas de los árboles, se los tragaron las llamas y murieron en el acto.

Por si eso fuera poco, los koalas son vulnerables a las enfermedades. Muchos de ellos padecen serias dolencias, incluida una grave infección provocada por un pernicioso hongo que casi siempre los mata. Esta enfermedad también afecta al hombre, lo que quiere decir que hacer mimos a los koalas en los parques naturales es bastante más arriesgado de lo que mucha gente cree.

El koala en peligro de extinción

cuantos koalas quedan en el mundoA mediados de este siglo, se pensó que el koala estaba en vías de extinción. No parecía haber ningún medio de salvarlo. Pero los australianos decidieron que ya era hora de proteger esa criatura tan inmensamente popular.

Exigieron que se acabaran las matanzas y los científicos empezaron a estudiar los problemas de salud del animal. Salvaron al koala. Hoy en día, su número va en aumento, y ahora es posible visitarlos en su entorno natural y verlos cómodamente sentados en sus árboles favoritos.

También existe una enfermedad que afecta a los koalas gravemente, se trata del retrovirus del koala (KoRV). Una doldencia que afecta a su sistema inmunitario y que en los últimos tiempos está afectando severamente a la población de estos marsupiales.

Vídeo de koalas


Imágenes de koalas

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