Historia del algodón

El algodón es una planta conocida desde la Antigüedad en Persia y Babilonia. También los tejidos egipcios eran en gran parte de algodón. La historia del algodón da fe de la alta calidad del vestido egipcio, sobre todo del atuendo sacerdotal, hecho de la fibra del denominado gossipyon.

También las referencias bíblicas a esta fibra son antiquísimas. Herodoto hace referencia al algodonero y dice que en su tiempo, allá por el siglo V a.C. se cultivaba en lugares tan remotos como la India.

Pero en Grecia no parece que se familiarizaran con él hasta después de la conquista de la India por Alejandro Magno en el siglo IV a.C. En cuanto a Roma, se utilizó de forma generalizada el algodón como fibra primordial para el tejido tras la conquista de Asia Menor.

El algodón, el karbasos griego y latino, no era sin embargo ajeno al comercio fenicio siglos antes de su introducción en Grecia. Parece que los fenicios trajeron el algodón a Cádiz, donde era tan conocido que Plinio creyó que era oriundo de Hispania.

Pero su adaptación a la tierra no se consiguió hasta principios de la era cristiana, y tanto se adaptó al clima andaluz que entre los siglos X y XIV el algodón granadino superó en fama al de Oriente.

No fue al principio un producto popular por su alto precio: sólo las familias pudientes se lo permitían, y desde luego apenas trascendió a la España cristiana, donde era casi desconocido.

La industria algodonera fue española en la Edad Media y continuó su importancia en Andalucía, sobre todo en la zona de Motril donde en el siglo XVIII y XIX era tan abundante su cosecha que alimentaba los telares catalanes y los de la industria italiana de Livorno o Liorna.

Asimismo se enviaban las partidas sobrantes a Francia e Inglaterra. Ello hizo que su cultivo se extendiera por las vegas granadinas y malagueñas y que llegara hasta Murcia y Valencia.

El algodón en América crecía como planta indígena (Hernán Cortés lo encontró en México), Mayas e incas tejían con algodón sus vestidos. Algo que sorprendió a los navegantes españoles, igual que sucedió con la historia de la patata o papa.

Más tarde, en el primer tercio del XVIII, el algodonero era cultivado como planta de jardín en aquellas latitudes. Hacia el último cuarto del XVIII fue introducido en la colonia inglesa de Maryland y desde entonces la producción y exportación del algodón norteamericano fue en aumento.

Por otro lado, dando un cambio radical al concepto de algodón, y aunque parezca contradictorio el algodón dulce es un invento de un dentista americano, William Morrison y un confitero amigo y compatriota suyo, John C.Wharton, de Nashville, estado de Tennessee donde se celebra el famoso festival de country.

Fue ocurrencia de ellos fabricar en 1897 un artilugio que calentara el azúcar en un recipiente giratorio provisto de numerosos agujeros. El resultado de aquel artefacto no podía ser más dulce ya que originaba una madeja de hilillos de azúcar llamada en Inglaterra fairy floss = seda de hadas, y candy floss = seda dulce. También puedes ver la historia del caramelo.

Como tenía el aspecto del algodón en copo se le llamó también así cuando en 1900 se presentó la máquina en la Exposición Universal de París, y en la Feria Mundial de San Luis de 1904, donde causó sensación y fue uno de los productos más vendidos.

La palabra “Algodón” es una voz procedente del hispano-árabe al-qutún. En el siglo X, en tiempos de Abderramán III, ya se escribe algotón. En el tercer cuarto del XIII, en el Libro del saber de astronomía: algodón y alcotón.

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