Características de la serpiente

Las serpientes son unos de los animales más fascinantes que existen, aunque la extraña forma de su cuerpo, tan diferente de la de los seres humanos, resulta odiosa para mucha gente. Es un reptil que cuenta con unas peculiaridades muy especiales. Por este motivo en CurioSfera.com te vamos a explicar las características de la serpiente. Pero también qué comen, dónde viven, cómo se reproducen, cuánto viven y cómo se mueven. ¿Empezamos?

Al finalizar te puede interesar nuestro artículo todas las especies y tipos de serpientes

Índice de contenidos

¿Qué es una serpiente?

Las serpientes pertenecen al reino de los reptiles, al igual que los lagartos, los cocodrilos y las tortugas. Todos estos reptiles tienen una piel impermeable, cubierta por escamas que pueden desarrollarse hasta convertirse en elaboradas crestas o vértebras, o incluso transformarse en una gruesa armadura de caparazones protectores.

Cuando están creciendo es habitual ver como cambian o mudan completamente su piel. El cambio de piel es el método utilizado por las serpientes para acomodarse al crecimiento y reemplazar su cubierta exterior cuando está raída y desgastada. Esto ocurre de cuatro a seis veces al año.

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cómo son las serpientes

Son buenos depredadores, que han utilizado elegantes estrategias para convertir su falta de extremidades en una ventaja. Algunas pueden atrapar a un murciélago en el aire, incluso en la más absoluta oscuridad. Otras pueden trepar por finas ramas, estirando y contorneando sus cuerpos en diseños geométricos magistrales. Las hay que son tan fuertes que se necesitan tres hombres o más para desenredar sus anillos del tronco de un árbol.

Uno se maravilla de su exquisita variedad de formas y colores. Hay más de 2.700 tipos de serpientes, cuyo tamaño oscila entre los 10 milímetros y los 10 metros, y que se encuentran en diferentes hábitats. Aquí te mostraremos nuestras razas de serpientes favoritas, aunque esperamos que esta selección sirva de estímulo para que os intereséis por todas las serpientes.

piel de serpiente
Gracias al color de su piel, en ocasiones es difícil diferenciar la cola y la cabeza de la serpiente

Las serpientes presentan la forma más conservadora de todos los reptiles. Sus cuerpos aerodinámicos son muy simples, y tan sólo unas pocas cuentan con algún tipo de adorno: algunas víboras tienen un cuerno en su morro y existe una serpiente de agua provista de tentáculos, pero ambas, por lo que respecta a su morfología, son similares a todas las demás.

Su condición de excavadoras de túneles las ha llevado a tener esa mirada vírrea e imperturbable. No tienen párpados, de modo que no pueden cerrar los ojos ni siquiera cuando duermen, aunque les protege de cualquier tipo de daño que la tierra o vegetación espesa pudiera causar.

Las serpientes no tienen orejas externas y, por lo tanto, no pueden oír la mayor parte de los sonidos transmitidos por el medio aéreo. En su lugar, los huesos de la cabeza están preparados para detectar vibraciones, vitalmente importantes, por debajo de la tierra.

cómo es la lengua de la serpiente

Del mismo modo, tienen la lengua en forma de tenedor o de “Y”. Aunque parezca increíble, su lengua les sirve para poder detectar “los olores” del aire. Naturalmente, también la utilizan para ayudarle a engullir grandes trozos de comida.

Para poder distinguir una serpiente de otra, es necesario observar las maravillosas formas y colores de la piel, así como las sutiles diferencias de forma y tamaño. Hay algunas especies de culebras tan parecidas que para distinguirlas hay que contar el número exacto de escamas en puntos específicos de su cuerpo.

Aunque de morfología externa muy distinta (una tortuga es muy diferente de una serpiente, por ejemplo), por dentro todos los reptiles tienen un rasgo en común importante: son animales de sangre fría, a diferencia de los mamíferos y de los pájaros, y no pueden mantener la temperatura del cuerpo constante.

anatomía serpientes

Para mantenerse activos, los reptiles deben confiar en fuentes de calentamiento externos, de tal forma que si la temperatura del aire no es lo suficientemente alta, tienen que tumbarse al sol durante un buen rato. Por lo tanto, cuando se observa a una serpiente, un lagarto o una lagartija durante un cierto tiempo, se les ver ir de un lado a otro entre sol y sombra para mantener la temperatura corporal justa.

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Del mismo modo, en función de donde viven las serpientes su comportamiento puede varias. Por ejemplo, los trópicos son tan calurosos que los reptiles pueden estar activos durante mucho tiempo. En cambio, en las zonas más frías, les fuerza a permanecer aletargados y tienen que hibernar.

como es la boca de la serpiente
Boca y colmillos de una serpiente de cascabel

Otra característica que define a un reptil es que los embriones están dentro de los huevos, aunque algunas serpientes y lagartos dan la impresión de poder dar a luz. Los que lo hacen es que mantienen los huevos en sus cuerpos, convirtiéndose en algo así como incubadoras móviles, hasta que el desarrollo se completa y paren una camada de crías.

Respecto a cuánto viven las serpientes, decir que los tipos de serpiente más pequeñas pueden vivir una media de 12 años. Pero los tipos de serpiente de mayor tamaño pueden tener una esperanza de vida de hasta 40 años estando en cautividad.

Cabe decir que, aparte del hombre, uno de sus mayores depredadores es el águila. De hecho incluso en el escudo de la bandera de México aparece un águila con una serpiente entre sus garras.

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Qué comen las serpientes

En cuanto a la alimentación de las serpientes, no existen vegetarianas, todas las serpientes son carnívoras. Cualquier tipo de comida animal, ya sean huevos de rana, babosas, roedores, pájaros, huevos de lagarto e incluso antílopes. Todo depende del lugar donde viven las serpientes, que así tendrán un tipo de dieta u otro.

Podría parecer que estos reptiles están en desventaja con respecto a otros depredadores capaces de correr y saltar, y sin embargo su morfología les da una ventaja comparativa. ¿Alguien ha visto alguna vez a un gato que pueda seguir a un ratón hasta dentro de su madriguera? Las serpientes no cuentan con garras para asir y desgarrar su presa, pero han desarrollado técnicas propias de captura y deglución muy eficaces.

de qué se alimentan las serpientes

Algunas tienen una mordedura venenosa y todas son capaces de tragar trozos de comida que exceden el diámetro de sus cabezas. Si la presa no puede defenderse, la serpiente la sujeta con fuerza gracias a sus dientes curvados. Como es incapaz de masticar, debe ingerir a la presa entera. Al estar los huesos de las mandíbulas unidos por músculos y ligamentos flexibles y elásticos, la serpiente es capaz de abrir la boca enormemente.

Aunque habitualmente fijados a la mandíbula, cuando arrastran la comida hacia los músculos del cuello entran en acción e impulsan la comida hasta el estómago. La piel de la serpiente es tan flexible que se puede estirar sin romperse, aun cuando la presa sea muy grande. Puede que tarde mucho tiempo en engullir una presa voluminosa, pero nunca se ahoga, pues tiene una tráquea reforzada que en estos casos se echa hacia un lado de la boca y le permite respirar.

que animales come la serpiente

No todas las presas pueden ser tragadas vivas; si son lo bastante grandes para causar heridas o tienen huesos o garras, primero deben ser inmovilizadas. A este fin, las serpientes cuentan con técnicas exclusivas. Boas, pitones, serpientes rey, etc., utilizan la constricción; capturados, estas serpientes les envuelven en uno o dos de sus anillos apretándolos cada vez más fuerte hasta que la presa se desvanece. No despedazan a sus presas, las ahogan.

Otras serpientes pueden abatir a la presa con un simple mordisco, ya que son fábricas químicas vivientes especializadas en segregar fluidos tóxicos. Los venenos son jugos digestivos alterados, líquidos amarillentos o claros, cuya composición varía según la especie. Algunos componentes causan una disfunción en el sistema nervioso de la presa, mientras otros desmayan los músculos y los vasos sanguíneos. La mayor parte de los venenos actúan paralizando a la víctima basta que muere.

Las serpientes almacenan su veneno en glándulas detrás de cada ojo que conectan con colmillos más sofisticados: cuando no están siendo utilizados se doblan hacia la parte superior de la boca, pero cuando atacan, dichos colmillos se vuelven hacia delante y el veneno pasa por un conducto a gran presión hasta el diente. Algunos miembros de la familia de la cobra tienen colmillos fijos más sencillos, generalmente más cortos que los de la víbora, que no pueden retraer.

cómo ingieren alimento las serpientes

Otro de los grandes logros de las serpientes es capturar presas por medios químicos. Esta técnica permite un mínimo de contacto físico con el otro animal, potencialmente peligroso. Por ejemplo, a la serpiente de cascabel le lleva sólo una fracción de segundo atacar, inyectar el veneno y soltar a su víctima después. Entonces espera e incluso retrocede, para después seguir el rastro de olor del animal, que, una vez muerto, será devorado.

Por supuesto, su eficaz veneno les sirve también como defensa, pero las serpientes no gustan de malgastar este precioso recurso con criaturas más grandes, por ejemplo la especie humana, incluso cuando perciben que su vida está en peligro. El cascabel de la serpiente del mismo nombre y el color vivo de las serpientes de coral son suficientes avisos para mantener a un posible depredador a distancia, de modo que el veneno pueda ser conservado para conseguir comida. Una picadura en defensa propia es siempre el último recurso.

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Cómo se reproducen las serpientes

El perfume es crucial en el cortejo de las serpientes. Durante la época de reproducción, las hembras producen un rastro de olor para atraer a los pretendientes. Dentro del apareamiento de las serpientes, una hembra en condiciones de reproducción genera un sustancia química llamada feromona, y una vez que una pareja ha entrado en contacto, el macho seduce a la hembra con un ligero toque de su lengua. El cortejo puede ser largo o breve: a veces un macho permanece horas acariciando con su barbilla a la hembra hasta que finalmente se produce el apareamiento.

Para algunas especies el cortejo y la reproducción es un acto gregario, formándose una tormentoso ”revoltijo de culebras” de hasta 30 machos peleándose entre sí por una hembra. Al final solamente uno conseguirá aparcarse con ella. Los machos de algunas serpientes de cascabel, víboras y culebras australianas pelean como si de asaltos de lucha libre se tratara.

cómo se aparean las serpientes

Estos duelos rituales pueden durar hasta una hora. Las dos serpientes se empujan y retuercen, levantan sus cuerpos por encima del suelo e intentan forzar contra el suelo la cabeza del contrario. La fatiga hace retroceder a la más débil y la victoriosa se aparea con la hembra, que aunque está cerca, parece no prestar ningún interés, y que puede llegar a aparearse con otro macho mientras se libra la contienda.

Respecto a las crías de las serpientes, después de aparearse, las hembras ponen entre 3 y 16 huevos, aunque pueden llegar hasta 100. El tiempo de gestación varía en función de las especies y de la temperatura, pero por regla general los Python verde: permanece enroscada en una huevos de serpiente tardan de dos a cuatro meses en eclosionar. La cría sale del huevo después de rasgar la cáscara con los dientes.

Con temperaturas altas los embriones se desarrollan más rápido, así que algunas serpientes eligen cuidadosamente el lugar del nido. Los montones de estiércol o la vegetación corrompida generan calor, y resultan lugares idóneos para los huevas de serpientes de hierba o serpientes rata.

las serpientes ponen huevos

Los montículos de termitas, con sus paredes de barro endurecidas con saliva de insectos, son seguros y calientes, ya que cuentan con una temperatura alta constante debido al calor producido por millones de termitas. Muchas serpientes los utilizan como incubadoras naturales.

Muy pocas serpientes vigilan sus huevos, aunque hay excepciones. Algunas pitones empollan poniendo los anillos alrededor de la nidada, hasta que las crías salen de los huevos. Para aumentar la temperatura, algunas pitones llegan a generar calor corporal contrayendo violentamente los músculos.

cómo son las crías de serpiente

 

La cobra rey es la única serpiente que construye nidos elaborados. La hembra utiliza su hocico para limpiar el lugar de piedras o ramas antes de empezar a traer hierbas y hojas. Una vez que ha reunido suficiente material, forma un montículo compacto. Entonces pone los huevos en una cámara en la parte superior y permanece alerta hasta que éstos eclosionan.

Otras serpientes retienen los huevos dentro del cuerpo hasta la eclosión. Cada cría está envuelta en su propia membrana, y utiliza un pequeño diente para abrir una salida en el momento adecuado. El cuidado materno termina una vez las jóvenes serpientes rompen el cascarón y se dispersan para sobrevivir por su cuenta. Ahora ya sabes cómo nacen las serpientes.

Cómo se desplazan las serpientes

En la superficie, las serpientes tuvieron que encontrar formas eficientes de locomoción sin el uso de patas. Esto es fundamental para conocer cómo se mueven las serpientes. Esto lo consiguen de tres maneras diferentes:

cómo se mueven las serpientes

  1. Movimiento reptante o de retorcimiento.

Movimientos musculares hacen que el cuerpo de la serpiente se ondule en forma de S y se impulse hacia delante, para lo cual apoya la parte posterior de cada curva que hace contra las irregularidades del terreno. Las serpientes pueden nadar porque presionan en cada curva contra la resistencia del agua.

  1. Arrastre a modo de gusano o deslizamiento rectilíneo.

Ésta es una técnica utilizada por serpientes víboras. Se mueven lentamente hacia delante empujando las escamas de la barriga contra el terreno a la vez que deslizan otras hacia delante, dando la impresión general de que todo el cuerpo se mueve en línea recta.

  1. Viento de través.

Algunas serpientes tienen un modo espectacular de moverse en la arena. La serpiente traza un arco lateral con la cabeza y la parte delantera de su cuerpo, y a la vez que transporta el resto de su cuerpo hacia delante, da otra vuelta. La repetición de este proceso hace que se mueva de lado.

Significado de serpiente

A lo largo de la historia y en todas partes del mundo la gente se ha sentido cautivada por las serpientes. En algunas culturas son criaturas sagradas, se las considera portadoras de la fertilidad y poseedoras del secreto de la inmortalidad. Por este motivo la serpiente tiene diferentes significados en función de la cultura y las tradiciones populares.

Es probable que se les atribuyera estos poderes a causa de su forma fálica, y al hecho de que parecen renacer con colores más brillantes y con un tacto más aterciopelado cada vez que mudan su piel.

En otras culturas, las serpientes representan lo diabólico, demonios de los infiernos relacionados con la muerte. Esta espantosa reputación procede de su mirada que no pestañea, de sus movimientos sinuosos y rápidos y de las propiedades extraordinarias de su veneno. Antes de morir, los miembros de una víctima se pueden hinchar de una manera grotesca e incluso puede llegar a exudar sangre por los poros. Pero no hay nada sobrenatural en las serpientes; simplemente se han adaptado eficazmente a la vida sin tener extremidades.

serpiente significado

Si se las deja en paz, son incapaces de cualquier tipo de agresividad hacia los seres humanos. Al no ser advertidas, uno puede pisarlas o, si son vistas en un espacio abierto, tomando simples precauciones. En áreas con serpientes uno no debe nunca andar descalzo, y se debe tener cuidado al poner las manos sobre las rocas, madrigueras o vegetación espesa que pudieran servir de refugio de algún reptil. Una serpiente nunca debe ser molestada y se le debe permitir que transite libremente, ya que por otra parte nos hacen un gran servicio.

En el estado de Maharashtra en la India, en el pequeño pueblo de Shirala, la gente conoce el valor de las serpientes. Cada año, en julio, se celebra el festival de Nagpanchmi. Bailarines, bandas musicales y una procesión de carros decorados desfilan por las estrechas calles del pueblo. La gente se empuja para encontrar un buen lugar. En cada carro hay recipientes de porcelana que contienen cobras indias. Con gran cuidado y delicadeza las sacan y muestran a la multitud.

Los habitantes del pueblo saben que estas cobras controlan a las ratas y ratones, que si no arruinarían sus cosechas y extenderían las enfermedades. Estas serpientes son devueltas a los campos de donde fueron capturadas. Cada año son cogidas, llevadas a la procesión y liberadas sin haber sufrido ningún tipo de daño. Las cobras sólo muerden a la gente en defensa propia y aquí se las observa con cuidado y respeto.

Historia y origen de las serpientes

Las serpientes no son los únicos reptiles ápodos (sin brazos ni piernas). Muchos lagartos y lagartijas, así como los lagartos australianos de pies planos, han perdido total o parcialmente sus miembros. Pero, ¿por qué? Estos lagartos o bien hacen madrigueras, o habitan en espacios confinados. En un túnel cualquier cosa que sobresalga del cuerpo puede obstaculizar e impedir el movimiento; esto los ha convertido en animales que se deslizan y que incluso han prescindido de los huevos para tal fin.

Historia de la serpiente

Con casi toda probabilidad, las primeras serpientes evolucionaron a criaturas sin patas para aumentar su eficiencia excavadora. Probablemente el prototipo de serpiente adaptada a la vida subterránea evolucionara desde un reptil de aspecto parecido al lagarto. Incluso hay algunas serpientes que conservan vestigios de miembros: las boas gigantes y las pitones tienen pequeñas espuelas en la base de la cola.

Muchos científicos piensan que los lagartos monitores son los parientes vivos más cercanos. Los ancestros de las serpientes puede que tuvieran un aspecto similar a estos lagartos gigantes. Pasara lo que pasara hace 120 millones de años, las primeras serpientes colonizaron el mundo gracias a sus destrezas exclusivas.

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